De las muchas formas en que la pandemia nos hace repensar nuestra humanidad, ninguna es más importante o urgente que la protección general de los niños. Puede que no sean tan susceptibles al virus como otros grupos, pero son especialmente vulnerables a muchos de los impactos secundarios de la pandemia en la sociedad.

Las consecuencias económicas de COVID-19 han sido rápidas y brutales. Los bloqueos y las órdenes de quedarse en casa han resultado en pérdidas de trabajo e inseguridad económica, aumentando la presión y la incertidumbre para muchas familias. Sabemos que el estrés en el hogar aumenta el riesgo de violencia doméstica, ya sea en una economía desarrollada o en un campo de refugiados.

En Estados Unidos, se estima que 1 de cada 15 niños está expuesto a la violencia de pareja íntima cada año, el 90% de ellos como testigos oculares de la violencia. Un promedio de 137 mujeres en todo el mundo son asesinadas por un compañero o familiar cada día. Nunca sabremos en cuántos de estos casos hay un niño en la habitación contigua, o en la habitación misma.

Aislar a una víctima de su familia y amigos es una táctica bien conocida de control por parte de los abusadores. Esto significa que el distanciamiento social necesario podría alimentar inadvertidamente un aumento directo del trauma y el sufrimiento de los niños vulnerables. Ya hay informes de un aumento de la violencia doméstica en todo el mundo, incluidos asesinatos violentos.

Llega en un momento en que los niños se ven privados de las redes de apoyo que los ayudan a enfrentar estos temas: desde sus amigos y maestros de confianza hasta actividades extracurriculares y visitas a la casa de un pariente querido que les permite escapar de su entorno abusivo.

El COVID-19 ha separado a los niños de sus amigos, sus estudios regulares y su libertad de movimiento. Con más de mil millones de personas viviendo bajo encierro en todo el mundo, se ha centrado mucho la atención en cómo evitar que los niños pierdan su educación, así como en cómo levantar el ánimo y mantenerlos alegres en aislamiento.

Para muchos estudiantes, las escuelas son un salvavidas de oportunidades, así como un escudo, que ofrece protección, o al menos un alivio temporal, contra la violencia, la explotación y otras circunstancias difíciles, incluida la explotación sexual, el matrimonio forzado y el trabajo infantil.

No es solo que los niños hayan perdido redes de apoyo. El bloqueo también significa menos ojos adultos en su situación. En casos de abuso infantil, los servicios de protección infantil suelen ser llamados por terceros, como maestros, consejeros, coordinadores y entrenadores de programas extracurriculares.

Todo esto plantea la pregunta: ¿qué estamos haciendo ahora para proteger a los niños vulnerables de sufrir daños durante la cuarentena en temas que podrían afectarlos por el resto de sus vidas?

No estábamos preparados para este momento, pero es necesario tomar la protección de los niños lo suficientemente en serio como sociedad. Los impactos profundos y duraderos del trauma en la salud de los niños son poco conocidos y, a menudo, minimizados. Las mujeres que encuentran la fuerza para contarle a alguien sobre su abuso a menudo se sorprenden por las muchas personas que optan por no creerles, excusar comportamientos abusivos o culparlas a ellas. A menudo no están preparados para el riesgo de ser fallados por un sistema de bienestar infantil con pocos recursos, o para encontrarse con jueces y otros profesionales legales que no están capacitados en trauma y control de abuso y no toman en serio sus efectos en los niños.

Hay signos de esperanza. La cirujana general Dra. Nadine Burke Harris ha argumentado que la violencia doméstica y otras experiencias adversas en la infancia (ACE) son componentes importantes de los problemas de salud más destructivos y costosos en Estados Unidos. Ella está liderando una campaña para que los proveedores de atención médica realicen una evaluación de rutina de niños con ACE para permitir una intervención temprana.

A pesar de que estamos físicamente separados el uno del otro durante el encierro, podemos hacer un llamado a familiares o amigos, particularmente cuando tengamos preocupaciones de que alguien sea vulnerable. Podemos educarnos sobre los signos de estrés y violencia doméstica y saber qué buscar y cuán seriamente tomarlo. Podemos apoyar a nuestros refugios locales de violencia doméstica.

La Alianza Global para Terminar con la Violencia contra los Niños ofrece una serie de recursos para ayudar a proteger a los niños durante la pandemia, incluidas guías para mantenerlos seguros en línea y hablar con los niños sobre temas difíciles. Child Helpline Network puede dirigir a los padres o cualquier persona con inquietudes a un número para que soliciten asesoramiento e información.

Se necesitará un esfuerzo muy grande en cada país para brindarles a los niños la protección y la atención que merecen.

Fuente: TIME 100.
Foto portada: Gustavo Fring from Pexels

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